Trattamento acufeni, allo studio nuovo promettente dispositivo

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Trattamento acufeni, un nuovo approccio prende di mira la causa principale del ronzio nelle orecchie

Milioni di americani sentono ronzio nelle loro orecchie – una condizione chiamata “acufene” – ma un nuovo studio per il “trattamento acufeni” mostra che un dispositivo sperimentale potrebbe aiutare a calmare i suoni fantasma puntando sull’attività nervosa anomala nel cervello.

In un nuovo articolo su Science Translational Medicine, un team dell’Università del Michigan riporta i risultati dei primi test sugli animali e della prima sperimentazione clinica dell’approccio, inclusi i dati di 20 pazienti con acufeni [https://goo.gl/1HphpM].

Sulla base di anni di ricerca scientifica sulle cause alla radice degli acufeni, il dispositivo utilizza suoni a tempo e deboli impulsi elettrici che attivano i nervi sensibili al tatto, entrambi volti a riportare le cellule nervose danneggiate alla normale attività.

I partecipanti hanno riferito che dopo quattro settimane di uso quotidiano del dispositivo, l’intensità dei suoni fantasma è diminuita e la loro qualità di vita legata all’acufene è migliorata. Un finto “trattamento” [placebo] che utilizza solo suoni non ha prodotto tali effetti.

I risultati dei test sui porcellini d’India e lo studio in doppio cieco sull’uomo, finanziato dal Michigan Coulter Translational Research Partnership Program, convalidano anni di ricerca preclinica finanziata dal National Institutes of Health, compresi i precedenti test sui porcellini d’India.

Il team U-M ha un nuovo finanziamento NIH per un ulteriore studio clinico per perfezionare ulteriormente l’approccio. U-M detiene un brevetto sul concetto alla base del dispositivo e lo sta sviluppando per una potenziale commercializzazione.

“Il cervello, e in particolare la regione del tronco cerebrale chiamata nucleo cocleare dorsale, è alla base dell’acufene”, dice Susan Shore, Ph.D., la professoressa della U-M Medical School che guida il team di ricerca. “Quando i principali neuroni di questa regione, chiamati cellule fusiformi, diventano iperattivi e si sincronizzano tra loro, il segnale fantasma viene trasmesso in altri centri dove avviene la percezione”.

“Se riusciamo a fermare questi segnali, possiamo fermare l’acufene”, continua. “Questo è ciò che il nostro approccio tenta di fare, e siamo incoraggiati da questi primi risultati paralleli negli animali e negli esseri umani”.

Un approccio a doppio stimolo per il trattamento dell’acufene
L’approccio, chiamato stimolazione uditiva-somatosensoriale bimodale mirata, coinvolge due sensi. L’apparecchio emette un suono nelle orecchie, alternandolo con impulsi elettrici di lieve entità e temporizzati con precisione, inviati alla guancia o al collo.

Si innesca così un processo, chiamato plasticità stimolo tempo-dipendente, o STDP, che è stato sperimentato per la prima volta negli animali e ha portato a cambiamenti a lungo termine. L’approccio mira a ripristinare l’attività delle cellule fusiformi, che aiutano il nostro cervello a ricevere ed elaborare suoni e sensazioni come il tatto o la vibrazione – ciò che gli scienziati chiamano input somatosensoriali.

In condizioni normali, le cellule fusiformi aiutano il nostro cervello a concentrarsi sulla provenienza dei suoni e ci aiutano a sintonizzare le sensazioni che derivano dal movimento della nostra testa e del nostro collo.

Un precedente lavoro del team U-M sugli animali ha dimostrato che il rumore forte può innescare un cambiamento nell’attività delle cellule nervose – alterando i tempi in modo da far scattare segnali sincronizzati spontaneamente invece di aspettare un suono nell’ambiente.

L’innesco dell’acufene

Questi eventi negli animali sono simili a quanto accade negli esseri umani. Dopo l’esposizione a rumori forti, traumi alla testa o al collo, o altri eventi scatenanti, alcune persone sviluppano una sensazione persistente di sentire suoni come un ronzio o un rumore sferzante.
Circa il 15 per cento degli americani soffre a vari livelli di acufene, ma i sintomi peggiori si verificano in circa il 10 per cento dei pazienti, secondo le stime basate su interviste con campioni rappresentativi a livello nazionale. Molti di quelli con acufeni più gravi soffrono anche di ipoacusia [https://goo.gl/juioEv].

Alcuni casi sono gravi. Ben 2 milioni di persone non possono lavorare o svolgere altre attività quotidiane a causa dell’acufene stesso o del disagio psicologico che causa loro. L’acufene è la causa più comune di disabilità connessa al servizio tra i veterani militari statunitensi.

Gli approcci attuali al trattamento dell’acufene comprendono gli sforzi per affrontare il disagio psicologico che provoca, per esempio attraverso la terapia cognitivo-comportamentale. Altri approcci utilizzano il suono per mascherare i suoni fantasma o tentano di modulare la risposta cerebrale. Per i casi più gravi, alcuni pazienti si rivolgono ad approcci invasivi, e quindi più rischiosi, come la stimolazione cerebrale profonda e la stimolazione del nervo vago.

L’approccio attuale fornisce una nuova strategia non invasiva che mira a modulare e correggere le vie neurali aberranti che causano l’acufene.

Dettagli dello studio

Shore e i suoi colleghi hanno sede presso il Kresge Hearing Research Institute di U-M, che fa parte del Dipartimento di Otorinolaringoiatria del Michigan Medicine, il centro medico accademico di U-M. I primi autori Kendra Marks, Au.D., David Martel, MSE, e Calvin Wu, Ph.D., sono tutti membri del laboratorio Shore.

Hanno reclutato un particolare tipo di pazienti di acufeni per il loro studio: quelli che possono alterare temporaneamente i loro sintomi se stringono le mascelle, sporgono la lingua, o girano o flettono il collo.

Queste manovre, dice Shore, sembrano essere modi autoscoperti per cambiare l’attività delle cellule fusiformi, fornendo un segnale somatosensoriale esterno per modulare il loro acufene.

Il dispositivo U-M fornisce suoni abbinati all’intensità e all’intonazione dei suoni fantasma che ogni paziente sente. Fornisce anche lievi impulsi elettrici applicati all’area della testa coinvolta nelle manovre di modificazione dell’acufene del paziente stesso.

Il momento cruciale della stimolazione uditiva ed elettrica è venuto direttamente da test in cavie che avevano acufeni indotti dal rumore, riportati nel nuovo articolo. Questi test hanno dimostrato che un tempo specifico tra la somministrazione dei due tipi di stimoli era necessario per sopprimere l’iperattività delle cellule fusiformi.

Dopo che i pazienti hanno fatto calibrare il dispositivo in base ai sintomi dell’acufene, hanno imparato ad applicare gli auricolari e gli elettrodi per una sessione di 30 minuti al giorno.

Metà del gruppo ha ricevuto il trattamento bimodale suono-e-elettricità per le prime quattro settimane, mentre l’altra metà ha ricevuto solo suoni. Poi, dopo una pausa di quattro settimane, hanno iniziato le quattro settimane successive ricevendo l’opposto di quello che avevano ricevuto prima. Nessuno di loro sapeva quale opzione ha ottenuto per primo.

Ogni settimana, i pazienti svolgevano un esame su quanto il loro acufene influisse sulla loro vita e un test su quanto fossero forti i loro suoni di acufene.

Risultati

Nel complesso, l’intensità dei suoni fantasma è diminuita solo dopo il trattamento vero e proprio, o bimodale, ma non nel trattamento fittizio del suono. Per alcuni, la diminuzione è stata di circa 12 decibel, circa l’equivalente della metà del rumore. Due partecipanti hanno detto che il loro acufene è scomparso.

L’indagine sulla qualità della vita – in cui un punteggio basso indica un minore impatto dell’acufene – è chiamata TFI e viene misurata su una scala di 100 punti. La modellazione statistica dei risultati ha rivelato che, in media, i pazienti hanno ottenuto punteggi significativamente ridotti per il trattamento attivo, anche se l’entità dell’effetto varia a seconda del paziente. In media, i punteggi sono rimasti più bassi anche per settimane dopo la fine del trattamento. Questo effetto non è stato significativo per il trattamento placebo.

Nessun paziente ha sperimentato un peggioramento dei sintomi o della qualità della vita o altri eventi avversi. Alcuni hanno detto che i loro suoni fantasma sono diventati meno aspri o sono diventati più facili da ignorare.

“Siamo sicuramente incoraggiati da questi risultati, ma dobbiamo ottimizzare la durata dei trattamenti, identificare quali sottogruppi di pazienti possono beneficiare maggiormente e determinare se questo approccio funziona in pazienti che hanno forme non somatiche della condizione che non può essere modulata da manovre alla testa e al collo”, dice Shore.

Il dispositivo è sperimentale e non disponibile in commercio. Il costo potenziale del trattamento deve ancora essere determinato.

Link all’originale: https://goo.gl/JWwur4

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